Le plancton végétal ou phytoplancton

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Le phytoplancton réunit des Algues constituées par une seule cellule autonome (Algues unicellulaires ou microalgues). Chaque cellule peut vivre isolée ou, chez certaines espèces, rester réunie à d'autres cellules identiques pour former une colonie.

Production de matière organique et énergie solaire

Les algues sont des organismes qui, comme toutes les plantes, ont le merveilleux privilège de fabriquer leur substance à partir de l'eau, du dioxyde de carbone (CO2) et des composés minéraux, principalement azotés et phosphorés dissous dans l'eau. Elles sont dites autotrophes (du Grec signifiant qui se nourrit soi-même). Elles ne se "nourrissent" donc pas de matières organiques comme le font les animaux qui sont eux, hétérotrophes.
Pour cela, elles utilisent l'énergie de la lumière qu'elles captent grâce à la chlorophylle contenue dans des organites cellulaires, les chloroplastes. Les réactions chimiques impliquées dans ces synthèses de matière organique s'accompagnent d'une production d'oxygène. Elles constituent la photosynthèse.
Les organismes végétaux du plancton sont donc des producteurs de matière vivante alors que les animaux planctoniques, dépourvus de chlorophylle, ne sont que des transformateurs de la matière fabriquée par les premiers. Aux latitudes supérieures à 40° nord et sud, 200 à 400 grammes de carbone, sous forme de dioxyde de carbone, sont incorporés chaque année dans la matière vivante, par mètre carré d'océan. Il est estimé que environ 40 milliards de tonnes de matière végétale (sèche) sont produites par an dans les mers et les océans.
Ayant un besoin absolu de la lumière solaire pour vivre, croître et se multiplier, les algues du phytoplancton se localisent près de la surface des mers. Cependant, l'éclairement trop intense et trop riche en radiations rouges  des eaux très superficielles étant défavorable à la plupart des espèces, beaucoup se cantonnent entre 10 et 40 mètres, c'est à dire à une profondeur où subsiste envioron un tiers de la lumière ayant traversé la surface et où dominent les radiations vertes et bleues.


Les microalgues : discrétes mais combien utiles

Producteur de matière organique vivante, le phytoplancton est à l'origine des complexes réseaux alimentaires qui assurent l'essentiel du fonctionnement biologique des mers et océans et qui aboutissent notamment aux poissons. Ceux-ci assurent la subsistance de millions d'hommes. Chaque année, près de 80 millions de tonnes de poissons sont péchées. Un exemple illustre cette dépendance de la pêche vis à vis du phytoplancton : lorsque le long des côtes du Pérou et du Chili, "El Niño" s'oppose aux remontées des eaux froides, riches en sels minéraux favorisant le développement du phytoplancton, les captures d'anchois peuvent chuter de 12 à 3 millions de tonnes par an.

Exemple de réseau alimentaire. Ce schéma concernant les mers tempérées occidentales est incomplet dans la mesure où d'autres espèces de poissons et d'invertébrés y participant ne sont pas mentionnées. Les flèches vont de la proie au prédateur.

reseau alimentaire



Outre la production de matière organique, l'activité photosynthétique du phytoplancton a deux effets importants sur le fonctionnement de la biosphère.En premier lieu, elle réduit le gaz carbonique atmosphérique en fixant une partie des 10 milliards de tonnes que nous y rejetons chaque année. En second lieu, étant productrice d'oxygène, elle favorise l'oxygénation des eaux et fait de l'océan une immense source d'oxygène. On estime que environ un tiers de l'oxygène produit par l'ensemble des végétaux de la planète, l'est par le phytoplancton.

(Pour plus d'informations sur la biologie et l'écologie du phytoplancton ainsi que sur son rôle dans l'économie des mers, voir Bibliographie)

Les microalgues, encore appelées microphytes


Le phytoplancton est constitué principalement par :

- Des Diatomées (Diatomées 1, Diatomées 2, Diatomées 3).

- Des Phytoflagellés.


Les microphytes précédents ont tous un noyau cellulaire : ce sont des organismes eucaryotes. Mais sont aussi présents dans le plancton des organismes procaryotes c'est à dire dépourvus de vrai noyau : ce sont les Cyanophycées. Ayant une physiologie d'Algues elles sont, selon les auteurs classées ou non dans le plancton.

Organismes également procaryotes, les Bactéries ne font pas partie du phytoplancton, mais étant donné une certaine parenté entre elles et les Cyanophycées, nous les évoquerons ensembles:

- Cyanophycées et Bactéries.


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